Interview with Klaus Luhrmann, General Manager, Aprovisionadora Global de Energía (Metrogas)

Chilean consumers do not need a supplier; rather they require a partner who acquires risks and commitments.

Klaus Luhrmann, General Manager, Aprovisionadora Global de Energía (Metrogas) is responsible for LNG acquisitions and trading activities at one of the three main Chilean gas importers. In this interview, Luhrmann discusses LNG market opportunities in his country and comments how gas will remain as a competitive alternative despite the boom of renewable energy in the region.

What are the main challenges facing the current LNG market in Chile?

“The first challenge is the extremely limited knowledge in the country about Liquefied Natural Gas use benefits. It would be necessary to convince people, industries and institutions of the advantages of this fuel and particularly of its environmental benefits compared to other alternatives. In our country, and specifically in Santiago, there is a very damaging temperature inversion condition that could be significantly reduced if the use of LNG were to be increased.

Another challenge is a mainly external factor. Gas producers and developers need to provide greater flexibility, working hand in hand with Chilean consumers. It is necessary to involve customers and contribute to the development of the industry in emerging markets such as Chile to boost demand.

Finally, the Chilean gas industry faces another challenge, which can also open up many possibilities. If Argentina were able to develop its shale reserves, it would open new windows of collaboration and a possible integration between the gas markets of both countries. Last year, Chile exported gas to Argentina for the first time in its history through the pipeline that connect both countries. The information we have says that Argentina should once again become a natural gas exporter and this would generate another new challenge in the region.”

What are the current needs of LNG consumers in Chile?

“They could be summed up in one word: flexibility. The main consumer of LNG in Chile is the electricity sector, whose demand depends mainly on the climate and is therefore unpredictable. Chilean consumers do not need a supplier; rather they require a partner who acquires risks and commitments. If the buyer is not able to place the gas he has purchased, the supplier can place it in the market more easily or deliver it to another customer. The Chilean market size and the lack of integration in the region make it difficult for buyers to sell LNG again when surpluses are generated.”

We are seeing a boom of renewable energy in Chile, which is being described as the main energy option in the country offering very competitive prices. Do you think LNG is in a position to compete against NCRE?

“If we continue to see the low prices that renewables offer in Chile, it will be very difficult for LNG to compete. However, an equilibrated energy matrix requires a combination of different energy sources and here LNG should have a dominant role. Especially when large companies such as AES or Engie have already stated publicly that they want to abandon the use of coal and this is an increasingly common trend. LNG is the natural substitute for coal.”

Last December you attended the CWC World LNG Summit & Awards Evening Summit in Barcelona. What were your impressions and what would you like to see at the CWC World LNG & Gas Series: Americas Summit in Houston in June?

“The conference was a great world-class event, as well as a great opportunity to be brought up to date and to connect with leading industry experts. Houston could bring a great opportunity for the big players in the LNG industry to offer more details in their presentations. It would be interesting to know more details of their operations and to be provided with a more direct and transparent vision.”

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Klaus Luhrmann, Director General de Aprovisionadora Global de Energía (Metrogas) es el responsable de adquisiciones e intercambios de uno de los tres principales importadores de gas de Chile. En esta entrevista, Luhrmann discute las oportunidades del mercado de GNL en su país y comenta como el gas seguirá siendo una alternativa sólida a pesar del boom de las energías renovables.

¿Cuáles son los principales desafíos que enfrenta el mercado actual de GNL en Chile?

“El primer desafío que existe es el gran desconocimiento que hay en el país sobre los beneficios del uso del Gas Natural Licuado. Por lo tanto, es necesario convencer a la población, industrias e instituciones sobre las ventajas de este combustible y especialmente de sus beneficios medioambientales frente a otras alternativas. En varias ciudades de nuestro país, y específicamente en Santiago, se experimentan procesos de inversión térmica y otros fenómenos climáticos que aumentan considerablemente el nivel de exposición a agentes contaminantes muy perjudiciales para la salud de las personas. Este fenómeno podría reducirse notablemente si el gas natural remplazara a los actuales combustibles.

Otro desafío es un factor principalmente externo. Los productores y desarrolladores de gas necesitan ofrecer mayor flexibilidad, colaborando de forma conjunta con los consumidores. Es necesario hacer partícipes a los clientes y contribuir al desarrollo de la industria en mercados emergentes como el chileno para potenciar la demanda.

Por último, la industria del Gas chilena enfrenta otro desafío, que puede abrir además muchas posibilidades. Si Argentina es capaz de desarrollar sus reservas de shale, se abrirían nuevas ventanas de colaboración y una posible integración entre los mercados de gas de ambos países. El pasado año, Chile exportó por primera vez en su historia gas a Argentina a través de los gaseoductos que conectan a ambos países. La información disponible dice que Argentina debería convertirse de nuevo en exportador natural de gas y esto generaría un nuevo desafío en la región.”

¿Cuáles son las actuales necesidades de los consumidores de GNL en Chile?

“Se podría resumir en una palabra: flexibilidad. El principal demandante de GNL en Chile es el sector eléctrico, cuya demanda depende principalmente del clima y es por tanto poco predecible.

Los compradores de gas natural en Chile requieren que sus proveedores de GNL sean además sus socios, y estén dispuestos a compartir y asumir más riegos y compromisos. El tamaño del mercado chileno y la falta de integración en la región dificultan a los compradores la redistribución o venta de los volúmenes de GNL adquiridos cuando se generan excedentes.”

Estamos viendo un boom de las energías renovables en Chile que se postulan como la principal opción energética del país ofreciendo unos precios muy competitivos. ¿Cree que el GNL está en condiciones para competir con las ERNC?

“Si continuamos viendo los precios de energía tan bajos que las renovables ofrecen en Chile va a ser muy difícil que el GNL pueda competir. Sin embargo, una matriz energética equilibrada requiere la combinación de distintas fuentes de energía, donde el GNL por sus características debería tener un rol preponderante, más aun cuando grandes empresas generadoras de energía como Engie y AES han informado que buscan alejarse del uso del carbón, siendo el gas su sustituto natural.”

El pasado mes de diciembre asistió a la conferencia CWC World LNG Summit & Awards Evening en Barcelona ¿Cuáles fueron sus impresiones y que le gustaría ver en la conferencia de Houston en junio?

“La conferencia fue un gran evento de nivel mundial y una gran oportunidad para actualizarse y conectar con importantes expertos de la industria. Houston puede ser una interesante oportunidad para que los grandes jugadores de la industria del GNL ofrezcan aún más detalles, más profundidad y más transparencia en sus presentaciones. Así, todos podríamos conocer su visión del mercado y expectativas.”

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